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NVIDIA presenta el bus SLI para su GPU NV40
Enviado el 07/07/04 a las 02:00 por noticias

nVidia

NVIDIA ha presentado la que, probablemente, se convierta en la característica estrella de sus nuevas tarjetas: el bus SLI. Este bus permitirá enlazar dos tarjetas gráficas para que trabajen en paralelo, duplicando así la potencia de cálculo.

Introducción

El mercado de tarjetas gráficas es realmente duro. Un día, una empresa puede ser la líder del sector, y al siguiente una simple nota a pie de página en los libros de historia, existiendo sólo gracias a las patentes y la propiedad intelectual que explotan otras empresas. Esto es precisamente lo que le ocurrió a la innovadora 3dfx, que fue comprada por su rival NVIDIA.

Cuando, hace seis años, alguien mencionaba las letras SLI a un jugador empedernido, se encontraba como respuesta unos ojos como platos y una salvaje excitación. ¿Por qué? SLI (Scan Line Interleave) era un nuevo concepto que ofrecía un rendimiento colosal y una buena cifra de imágenes por segundo en resoluciones hasta entonces inéditas de 1024x768 puntos. Para ello se combinaba la potencia de cálculo de dos tarjetas Voodoo 2, trabajando en paralelo. Por desgracia, desde entonces no hemos vuelto a ver nada similar en el mercado.

Sin embargo, esto puede cambiar en breve. Con la presentación del bus PCI Express, trabajar con dos tarjetas gráficas en paralelo vuelve a ser posible, y con ello vuelve el sueño de los grandes jugadores. NVIDIA reconoció hace tiempo el potencial del nuevo bus, y por ello incorporó una funcionalidad similar al viejo SLI en su más reciente procesador: el NV40, también conocido como GeForce 6800. Por su parte, Alienware presentó también un sistema similar hace unos meses.

Problemas a resolver para trabajar con dos GPUs

Si se quiere trabajar con dos tarjetas gráficas 3D en paralelo, es necesario resolver primero varios problemas de caracter técnico. Para empezar, es preciso dividir la información a renderizar entre ambas tarjetas. En segundo lugar, es necesario un sistema para transferir la imagen de la tarjeta esclava a la tarjeta maestra (la que está conectada al monitor). Finalmente, es necesario mezclar ambas imágenes antes de enviarlas al monitor.

El uso de SLI con las viejas tarjetas Voodoo2 era bastante complicado, puesto que era necesaria una tarjeta 2D "clásica" para trabajar con aplicaciones no-3D. La señal VGA de la tarjeta 2D era enviada a las tarjetas Voodoo2 mediante un cable externo, mientras que la sincronización entre ambas tarjetas y el intercambio de información gráfica se realizaba internamente mediante un cable plano que conectaba ambas VooDoo2. La imagen se dividía de manera que una tarjeta trazaba las líneas pares y la otra las líneas impares. Finalmente, ambas imágenes eran mezcladas (o entrelazadas. De aquí viene el nombre "interlaced" de SLI).

Alienware, por su parte, usa un driver especial. Este divide la imagen por la mitad, y asigna la parte superior a una tarjeta y la inferior a la otra. Cada conector VGA está conectado a una tarjeta externa que mezcla ambas señales y las envía al monitor.

Sistema SLI Multi-GPU de NVIDIA

NVIDA usa un conector en forma de U para conectar ambas tarjetas, permitiendo la sincronización entre ambas y la transferencia de la información, lo que elimina la necesidad de cables externos. Al igual que el sistema de Alienware, una tarjeta traza la parte superior de la imagen mientra la otra traza la inferior.

Existe, sin embargo, una diferencia fundamental, y es que dicha división no está fijada a 50/50, sino que es flexible. Mediante un sistema de balanceo dinámico de carga, NVIDIA reparte el trabajo entre ambas tarjetas, garantizando que ambas trabajen a pleno rendimiento. Es obvio que este sistema es necesario y que tiene sentido si tomamos como ejemplo casi cualquier juego en primera persona: la parte inferior de la imagen suele ser muy compleja y estar llena de detalles, mientras que la parte superior suele mostrar únicamente el cielo, estático en su mayor parte.

Requisitos hardware

En una primera impresión, los requisitos hardware para el modo SLI de NVIDIA son bastante modestos. Basta con tener dos tarjetas GeForce 6800 PCI Express, el conector puente y una placa madre con dos slots PCI Express x16. Sin embargo, cuando se mira con más detenimiento surgen varios detalles a tener en cuenta.

Tarjetas gráficas: para que funcione el sistema multi-GPU, ambas tarjetas han de ser del mismo rango en cuanto a rendimiento, lo que significa que sólo se pueden agrupar dos GeForce 6800 Ultras, dos GeForce 6800 GTs o dos GeForce 6800s (estándar). Si se mezclan las tarjetas no funcionará, aunque en teoría debería hacerlo gracias al sistema dinámico de balanceo de carga. Además, todavía no se sabe si NVIDIA mantendrá el SLI en sus futuras tarjetas NV4x, pues no ha comentado nada al respecto.

Placa madre: obviamente, es necesaria una placa madre con dos slots PCI Express x16. La separación entre ambos conectores viene determinada por la longitud del conector puente. Todavía no se sabe qué placas madre, además de qué chipsets, cubrirán estas necesidades, ni qué tipos de soluciones aparecerán en el mercado. En estos momentos sólo el chipset Tumwater de Intel, para estaciones de trabajo, parece candidato para un sistema de doble GPU, aunque su alto precio lo hace poco atractivo para el mercado de masas.

Sin embargo, hay que tener en cuenta que el PCI Express acaba de aparecer en el mercado. Es solo cuestión de tiempo que aparezcan más chipsets con capacidad de conectar más de un slot x16. Una alternativa sería el uso de un switch como el que ha desarrollado IMC Semiconductor. Finalmente, dado que NVIDIA también fabrica chipsets, es probable que lance uno propio capaz de cubrir estas necesidades.

V-Sync: los miedos de que fuese necesario activar el V-Sync han resultado infundados. NVIDIA ha resuelto el problema mediante el uso de un buffer en el que mezclar ambas señales. El riesgo de ver defectos en la imagen no es, por tanto, mayor que si se usa una única tarjeta gráfica con el V-Sync desactivado. Esto permite a las tarjetas trabajar a la máxima velocidad sin estar limitadas por la tasa de refresco del monitor.

Overclocking: forzar la tarjeta será posible todavía. Pese a todo, ambas deben forzarse a la misma velocidad.

Fuente: Tom's Hardware (en inglés).


 
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