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XGI, el nuevo competidor de ATI y NVIDIA
Enviado el 20/12/03 a las 02:00 por Noticias

Agalisa

Desde hace mucho tiempo, el mercado de tarjetas gráficas ha sido una carrera en la que solo participaban ATI y NVIDIA. Ahora entra en escena un nuevo competidor: XGI.

Sin embargo, pese al nuevo nombre, realmente se trata de la herencia de varios viejos grandes de la industria de los gráficos por ordenador. De hecho, XGI apareció cuando SIS se deshizo de su división Xabre, que fue renombrada XGI. Unos meses después, XGI compró la división de gráficos de Trident. Finalmente, los rumores dicen que hay varios fuertes inversores detrás de la nueva marca.

Por supuesto, no existen comentarios oficiales sobre quien está detrás, pero parece claro que XGI tiene una fuerte base financiera. Esto también explica la confianza de la empresa en sus planes. A fin de cuentas, XGI quiere obtener beneficios en 2005, y pretende llegar a ser el líder de los fabricantes de GPUs en 2007. Si lo consigue o no aún está por ver, pues estos planes la llevan a competir con los dos líderes tecnológicos, ATI y NVIDIA, en su propio terreno.

Volari

XGI ha bautizado a su gama de productos con el nombre de "Volari", que proviene de la palabra latina "Volatus", en referencia a velocidad. XGI divide sus productos en tres categorías. Primero, están los segmentos de entusiastas y consumo, cada uno con tres tarjetas distintas equipadas con chips DirectX 9. Por debajo se encuentra el segmento de bajo coste, con un único chip DirectX 8.1.

El Volari V8 es el modelo insignia de la gama. Este chip de 256 bits está fabricado con tecnología de 130 nanómetros y ofrece soporte completo para DirectX 9. El diseño incluye ocho pipelines de renderizado de pixels con un total de cuatro unidades pixel shader 2.0, así como dos unidades vertex shader 2.0. Todo esto encapsulado en un chip con 80 millones de transistores, lo que es bastante equivalente a un chip NV 36 de NVIDIA. Admite módulos de memoria GDDR y GDDR-2 (hasta 256MB), a los que se accede a través de un interfaz de memoria denominado BroadBahn. Este interfaz subdivide la memoria en cuatro canales de 128 bits cada uno, ofreciendo un ancho de bus interno de 512 bits. Dado que se accede a los módulos a través de un bus de 32 bits, el ancho del bus resultante es de 128 bits.

Hay dos versiones del Volari V8:

  • Volari V8 Ultra: 8 pixel pipes, frecuencia del núcleo: 350MHz, frecuencia de memoria: 375MHz con DDR, 500MHz con DDR2
  • Volari V8: 8 pixel pipes, frecuencia del núcleo: 300MHz, frecuencia de memoria: 325MHz con DDR, 450MHz con DDR2

De la salida de imagen se encarga un RAMDAC interno a 400MHz. Es posible usar un segundo monitor gracias al chip SIS301 MV, un bridge externo de vídeo, responsable también de la salida por TV. XGI ha desarrollado una tecnología propietaria para interpolación, usada para la reproducción de vídeo. Esta está gestionada por el procesador Cypher Video, integrado dentro del mismo chip gráfico. XGI asegura que su sistema mejora notablemente la calidad de imagen del vídeo entrelazado comparado con los clásicos métodos bob y weave.

El chip de clase media Volari V5 ofrece las mismas características que su hermano mayor V8. Sin embargo, el número de pipelines ha sido reducido de 8 a 4. Lo mismo ha ocurrido con los pixel shaders (2 en lugar de 4). Las frecuencias del núcleo y la memoria, por otra parte, permanecen inalteradas.

Versiones del Volari V5:

  • Volari V5 Ultra: 4 pixel pipes, frecuencia de núcleo: 350MHz, frecuencia de memoria: 375MHz con DDR, 500MHz con DDR2
  • Volari V5: 4 pixel pipes, frecuencia de núcleo: 300MHz, frecuencia de memoria: 325MHz con DDR, 450MHz con DDR2

Orientada hacia el mercado de bajo coste, la arquitectura Volari V3 es muy diferente de la de sus hermanos mayores. El chip está basado en los diseños de Trident y tecnológicamente es equivalente al Trident XP4, un chip anunciado en noviembre del año pasado en el Comdex. El chip soporta DirectX 8.1 y está diseñado como un renderizador por losetas ("tile-based renderer"). Este diseño emplea tan sólo 25 millones de transistores, y dado que Trident había comentado un valor de 30 millones de transistores para su XP4, cabe suponer que el V3 es diferente en varios detalles. El Volari V3 dispone de dos pipelines de pixels y un interfaz de 128 bits para memoria DDR, y trabaja a una velocidad de reloj de 300/300 MHz (núcleo/memoria).

Los chips para sistemas portátiles están basados en el diseño del V3. El modelo tope-de-gama se llamará XP5 y trabajará a 250/250 MHz. De momento no hay información sobre las otras versiones, el XP5m32 y XP5m64.

Tarjetas Volari con doble chip

XGI ha escogido un diseño muy especial para poder competir con unos rivales tan poderosos como NVIDIA y ATI. En vez de diseñar un nuevo chip compatible con DirectX 9, el cual sería muy caro de fabricar debido a la gran cantidad de transistores que necesitaría, XGI ha optado por usar dos chips en sus tarjetas Volari Duo.

El gran problema al que se enfrentan constantemente los diseñadores es que un mayor número de transistores significa un mayor tamaño del chip, lo que también implica un menor número de chips por oblea. Esto hace que el porcentaje de chips defectuosos en cada oblea aumente también. El resultado es que el coste de fabricación de chips complejos, como el R360 de ATI (110 millones de transistores) o en NV35/38 de NVIDIA (130 millones de transistores), se dispara. De hecho, el precio de estos chips supera con mucho el doble del precio de un chip de unos 80 millones de transistores, como el RV360, NV36 y, por supuesto, el Volari V8.

Un sistema con doble chip no es nuevo. 3DFX, pionera en el campo de los gráficos 3D para PC, ya había presentado un diseño de este tipo con su gama Voodoo 5, y ATI también experimentó un sistema de doble chip con su Rage Fury Maxx. Es obvio que la combinación de dos chips suena tentador, pues el resultado, en teoría, es el doble de potencia con un mínimo esfuerzo. Pero si es tan obvio, todo el mundo lo haría ¿no?

En realidad hay algunos inconvenientes en la idea. La primera tiene que ver con la memoria: cada chip necesita su propio framebuffer, lo que significa que es necesario el doble de memoria que en una tarjeta con un diseño convencional. En efecto: una Volari Duo con 256MB de memoria sólo ofrece 128MB efectivos.

El segundo problema tiene que ver con el control de los procesadores. El bus AGP solo permite acceder a un único chip gráfico, por lo que el segundo chip ha de permanecer "escondido". La solución empleada por ATI en su Rage Fury Maxx fue integrar un bridge AGP-a-PCI en la tarjeta. Aunque funcionó, tenía la desventaja de que la tarjeta sólo podía trabajar con AGP 1X y 2X.

XGI ha optado por un camino distinto. En su tarjeta, una GPU "maestro" se comunica directamente con la CPU. La segunda GPU, la "esclava", se comunica a través del chip maestro a través del denominado bus BitFluent. Para ello, se ha integrado un bridge especial en los chips.

Finalmente, hay una tercera desventaja: hace falta mayor potencia eléctrica y placas impresas más complejas (sistema de refrigeración doble, alimentación doble, más pistas en la placa...). Esta complejidad añadida es la que hace a los diseños con doble chip tan poco atractivos desde el punto de vista del coste. A pesar de todo, XGI pretende recortar los precios de las competidoras de gama alta de ATI y NVIDIA con su gama Volari Duo.

XGI ofrecerá dos tarjetas con doble chip:

  • Volari Duo V8 Ultra: dos chips V8 Ultra con 8 pipelines de pixels cada uno, frecuencia de núcleo de cada chip: 350MHz, frecuencia de memoria: 375MHz con DDR, 500MHz con DDR2
  • Volari Duo V5 Ultra: dos chips V5 Ultra con 4 pipelines de pixels cada uno, frecuencia de núcleo de cada chip: 350MHz, frecuencia de memoria: 375MHz con DDR, 500MHz con DDR2

Fabricantes de tarjetas

Al igual que NVIDIA, XGI no pretende fabricar, publicitar ni vender sus propias tarjetas gráficas, sino que quiere concentrarse sólo en el diseño y fabricación de los chips en sí. XGI deja la fabricación y venta de las tarjetas a otras empresas. C.P. Technology, más conocida como PowerColor, y Club-3D, ya han confirmado su acuerdo con XGI. Se rumorea además que otras empresas como ASUS, ABIT, Gigabyte y MSI se unirán también pronto. Al preguntar, MSI y ASUS han respondido que no planean fabricar tarjetas basadas en chips XGI en un futuro cercano. Gigabyte, por otro lado, ha confirmado que sí tiene planes concretos para fabricar tarjetas con estos chips. Otra candidata es ECS Elitegroup. Esta empresa mantiene fuertes lazos con SIS, y de hecho ya ofreció en el pasado una gama completa de tarjetas basadas en el SIS Xabre.

Fuente: Tom's Hardware (en inglés).

Fuente: Geek.com (en inglés).


 
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